金融的本质:金本位制的利与弊

2014年04月03日 10:26    来源: 中国经济网    

《金融的本质》本·伯南克 著 中信出版社

  大家不要忘了,中央银行的另一项职责是维持币值和经济稳定。从南北战争结束到20 世纪30 年代,美国实行的一直是金本位制。什么是金本位制呢?它是一种货币体系,在这个体系中,货币的价值以黄金的重量来衡量。例如,在20 世纪初,根据法律,黄金的价格是每盎司20.67 美元。美元与黄金的重量之间存在一种固定关系,这样反过来也设定了货币供应量,并有助于确定市场上的价格水平。尽管央行的存在有助于加强对金本位制的管理,但是在很大程度上,真正的金本位制会创造出一个自我管理的货币体系,而这样的货币体系至少能部分替代央行的职能。 

  不幸的是,金本位制还远非完善的货币体系。比如,金本位制造成了极大的资源浪费,你需要开采数以吨计的黄金,然后运到纽约美联储的地下室。米尔顿· 弗里德曼曾经强调过这一点,金本位制消耗的巨大成本之一在于,所有的黄金必须要全部从一处地下开采出来,然后再转存到另一处地下。除此以外,实际表明金本位制还会导致许多更严重的金融及经济问题。 

  以金本位制对货币供给的影响为例,由于金本位制决定了货币供给,央行通过货币政策调控来稳定经济的作为空间就会受到限制。在金本位制下,当经济表现强劲的时候,货币供给就会增加并导致利率下跌,这与今天同样情况下中央银行的做法刚好相反。由于金本位制限制了货币供给,央行就不能灵活地调控利率:在经济不景气时期下调利率,在通胀时期提高利率。有人认为这是金本位制有利的一面,这样中央银行就无权自作主张了(对此人们有争议)。但这也的确会带来负面影响:相较于现代经济,在金本位制下,经济产出和通胀水平的波动性都更大。 

  金本位制还存在其他问题。比如,它会导致实施金本位制的各国货币之间形成一个固定汇率体系。例如,1900 年,美元的价值大约为20 美元兑换1 盎司黄金,英镑的价值大约是4 英镑兑换1 盎司黄金,如此一来,20 美元就等于4 英镑,即1 英镑等于5 美元。如果两个国家都实行金本位制,那么两国货币间的汇率基本上就固定了。不像今天,汇率是可以变化的,如欧元对美元的汇率可能上涨也可能下跌。有人认为固定汇率是有利的,但它至少导致了如下问题,即一国货币供应量如果发生变化或受到冲击,或是采取了一系列错误政策,那么通过金本位制与该国货币相关联的其他国家也会受到影响。 

  举一个现代的例子。如今,中国将人民币与美元汇率绑定。当然近来这种联系的灵活性有所增强,然而很长时间以来,人民币与美元之间存在紧密联系。这意味着,如果美联储在美国经济不景气的时候通过降低利率来刺激美国经济,那么中国国内的货币政策最终也会放宽,因为不同国家的同一种货币或固定汇率下的两种货币,其利率必须是一样的。然而低利率也许并不适用于中国国情,结果中国可能会发生通货膨胀。这样就相当于中国被美国货币政策所“绑架”。所以,无论是有利还是不利的政策,都会通过固定汇率制,从一个国家传导至另一个国家,从而剥夺一国独立管理其本国货币政策的权利。 

  金本位制的另一个问题是投机冲击。一般而言,金本位制下的中央银行只持有小部分必需的黄金,以支持整个货币供给。英格兰银行实际上就以其黄金持有量低而著名,被约翰·梅纳德·凯恩斯称为“黄金薄膜”(a thin film of gold)。英格兰银行持有的黄金数量虽然较少,却具有在任何情况下维护金本位制的公信力,所以没有人因其持有黄金少而对其进行投机性冲击。但如果出于某种原因,市场对于央行维持金本位制的意愿和承诺失去了信心,那么其货币就会成为投机冲击的目标。 

  这就是1931 年发生在英国的真实情况。当时,由于种种原因,投机者失去了对英镑的信任,于是,就像银行挤兑那样,他们带着英镑来到英格兰银行,吵着要兑换成黄金。因为没有储备足够支持其全部货币供给的黄金,没多久,英格兰银行的黄金储备就兑换告罄,这在很大程度上迫使英国宣布放弃金本位制。 

  有这样一个故事,说当时一位英国财政部官员正在洗澡,一个助手跑来报告:“我们脱离金本位制了!我们脱离金本位制了!”而那位官员回答说:“原来金本位制是可以放弃的啊。”是的,他们是可以的;而且由于英镑受到投机冲击,他们也别无选择。此外,正如我们在美国的例子中看到的那样,有很多金融恐慌都与金本位制相关。金本位制并不总是能稳定金融系统。 

  最后,人们称金本位制的优点之一是能维持币值的稳定,它能让通货膨胀水平保持稳定——长期来看确实如此。但是短期来看(差不多5 年或10 年内),你会发现,金本位制下的通货膨胀(物价上涨)或通货紧缩(物价下跌)现象是很多的,因为在金本位制下,经济中的货币总量会随着黄金开采量等因素的变化而变化。举个例子,如果在加利福尼亚发现了金矿,那么经济中的黄金总量就会上升,从而导致通货膨胀;而如果经济快速增长,黄金就会短缺,从而导致通货紧缩。因此在短期内,实施金本位制的国家会频繁地发生通货膨胀和通货紧缩。然而长期来看,如几十年间,物价则是相对稳定的。 

  这对美国而言也是个很严重的问题。19 世纪后期,相较于经济增长,黄金总量出现了相对短缺。黄金不足,导致货币供应开始相对收缩,美国经济经历了一次通货紧缩,也就是说,这个时期的物价逐渐下跌。这引发了许多问题,尤其是对农民及其他从事农业相关工作的劳动者造成了影响。设想一下,如果你是一位堪萨斯的农民,从银行贷了款,每月必须支付20 美元的还款,而且这种支付的款项是固定的。那么你会如何获得用于偿付贷款的资金呢?你会通过种植农作物,然后在市场上出售来获得。如果通货紧缩发生了,那就意味着你的玉米、棉花或谷物的价格在这段时间是下跌的,但是你每月支付给银行的款项是不变的。因此通货紧缩给农民带来巨大压力,他们眼睁睁看着自己产品的价格不断下跌,但债务却丝毫没有减少。因此,农民们被农作物价格的不断下跌榨干了。他们意识到通货紧缩并不是一次意外,而是由金本位制造成的。 

  所以当威廉·詹宁斯·布赖恩竞选总统时,他的主要竞选主张就是要完善金本位制。他尤其想将金属银添加到这个金融体系中。这样一来,流通中的货币量就会增加,通胀水平也可以随之提高。他关于这项主张的演讲十分具有感染力,也很具有19 世纪演说家的风采,他说:“你们不能将布满荆棘的王冠压向劳动者的额头,你们亦不能将人民钉死在黄金的十字架上。”他想表达的是,金本位制正在伤害那些勤劳正直的农民,他们竭尽全力去偿还银行贷款,却发现自己农产品的价格在不断下跌。 

(责任编辑: 石兰 )

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